Μπορεί ακόμα να μην έχουν γίνει τα επίσημα αποκαλυπτήρια του αγωνιστικού με το οποίο θα συμμετάσχει στο Rally Dakar του 2022, ωστόσο η Audi παρουσίασε σήμερα τα πληρώματα που θα το οδηγήσουν στον πιο δύσκολο και απαιτητικό rally raid αγώνα του μηχανοκίνητου αθλητισμού.

Πιο συγκεκριμένα, η γερμανική ομάδα θα τρέξει με τους Stephane Peterhansel (με πλοηγό τον Edouard Boulanger), Carlos Sainz (με πλοηγό τον Lucas Cruz) και Mattias Ekstrom (με πλοηγό τον Emil c), με το επόμενο Dakar να διεξάγεται στη Σαουδική Αραβία, από 2 έως 14 Ιανουαρίου του 2022.

Ο Peterhansel έχει κερδίσει το Dakar 14 φορές (6 με μοτοσικλέτα και 8 με αυτοκίνητο), ενώ ο Sainz έχει 3 νίκες στο παλμαρέ του, όντας οι δύο πολύπειροι οδηγοί του θεσμού, και οι δύο τελευταίοι νικητές, κερδίζοντας για λογαριασμό της X-Raid το 2021 και 2020 αντίστοιχα, οδηγώντας τα Mini JCW Buggy.

Ο Mattias Ekstrom έχει αναδειχθεί πρωταθλητής με την Audi σε DTM (2004 και 2007) και στο πρωτάθλημα Rallycross (2016), ενώ διατηρεί στενές σχέσεις με το VW Group, καθώς αποτελεί εργοστασιακός οδηγός και πρεσβευτής της Cupra στο Extreme E, ενώ το 2020 έκανε ντεμπούτο του στο Rally Dakar, με το SSV της X-Raid.

Σε δηλώσεις του, ο εκτελεστικός διευθυντής και υπεύθυνος motorsport της Audi Sport, Julius Seebach, δήλωσε:

Δεν είναι υπερβολή να μιλήσουμε για dream team. Ο Stephane (Peterhansel) είναι ο πιο επιτυχημένος οδηγός όλων των εποχών στο Dakar. Ο Carlos (Sainz) είναι πολλαπλός νικητής του Dakar και πρωταθλητής στο WRC. Με τον Mattias (Ekstrom), έχουμε πανηγυρίσει πολλές επιτυχίες της Audi στο παρελθόν. Είναι ένας από τους πιο πολύπλευρους οδηγούς στον κόσμο.

Πέραν της ταχύτητας, όλοι τους προσφέρουν μεγάλη εξειδίκευση και κίνητρο στην ομάδα. Το ίδιο ισχύει και για τους συνοδηγούς τους, που παίζουν διαρκώς αυξανόμενο ρόλο στο Dakar.

Την ευθύνη συμμετοχής της Audi στο Dakar ανέλαβε η νεοσύστατη Q Motorsport, με τον επικεφαλής της X-Raid, Sven Quandt, να αναλαμβάνει την ίδια θέση και στο πρόγραμμα της Audi για το Dakar, με τον Quandt να δηλώνει:

H ομαδικότητα και η αξιοπιστία έχουν μεγάλη σημασία στο Dakar. Χρειάζεσαι μια καλά δεμένη ομάδα, ένα πολύ αξιόπιστο αυτοκίνητο και αξιόπιστα πληρώματα. Δε μπορείς να οδηγείς πάντοτε στο όριο. Η σωστή στρατηγική είναι σημαντική. Είμαι πολύ χαρούμενος που έχουμε τρία αναγνωρισμένα και δυνατά πληρώματα. Γνωρίζουμε καλά τα προσόντα τους.

Συνεχίζοντας με τις δηλώσεις των οδηγών, ο 55χρονος Peternansel, ανέφερε:

Στο Dakar ταξιδεύουμε σε μαγευτικά μέρη που δε θα βλέπαμε αλλιώς. Το Dakar είναι μια από τις τελευταίες περιπέτειες σε αυτόν τον κόσμο. Και βρίσκεται στα πρόθυρα μιας ριζικής αλλαγής: το μέλλον είναι ηλεκτρικό. Σε 10 χρόνια, όλοι θα οδηγούν ηλεκτρικά αυτοκίνητα.

Το Dakar αποτελεί ένα ακραίο τεστ για αυτή την τεχνολογία. Θέλουμε να γίνουμε η πρώτη ομάδα που θα κερδίσει το Dakar με εξηλεκτρισμένο κινητήριο σύνολο. Ανυπομονώ να αντιμετωπίσω αυτό το φιλόδοξο σχέδιο με την Audi.

Με τη σειρά του, ο 59χρονος Sainz πρόσθεσε:

Ακόμη και σε ηλικία 59 ετών είμαι πεινασμένος, αλλιώς δε θα ξεκινούσα αυτή τη νέα πρόκληση. Από παιδί ονειρευόμουν να γίνω οδηγός ράλλυ. Το πάθος μου δεν έχει αλλάξει. Το Audi quattro άλλαξε για πάντα το Παγκόσμιο Πρωτάθλημα Ράλλυ. Τώρα προσπαθούμε να κάνουμε κάτι αντίστοιχο στο Dakar. Οι μηχανικοί έχουν μεγαλύτερη ελευθερία σε σύγκριση με άλλες μορφές αγώνων.

Έχω πλήρη εμπιστοσύνη στους μηχανικούς της Audi και θα προσπαθήσω με την εμπειρία μου να τους βοηθήσω ώστε να εξελίξουν ένα γρήγορο και επιτυχημένο αυτοκίνητο. Το Dakar αποτελεί την απόλυτη πρόκληση για ένα ηλεκτρικό κινητήριο σύνολο. Είναι ένα φανταστικό, ακραίο project. Ανυπομονώ να δοκιμάσω το αυτοκίνητο για πρώτη φορά. Ότι έχω δει μέχρι στιγμής, μου δίνει αυτοπεποίθηση.

Ενώ, τέλος, ο 42χρονος Mattias Ekstrom, τόνισε:

Το Dakar είναι μια από τις πιο συναρπαστικές περιπέτειες στην καριέρα μου. Να αντιμετωπίσω ένα τόσο συναρπαστικό project με την ομάδα με την οποία έχω τόσες επιτυχίες, είναι φανταστικό. Αν και θα γίνω 43 ετών αυτή τη χρονιά, αισθάνομαι junior σε σύγκριση με τους Carlos και Stephane. Σε αυτό το σπορ, απαιτείται πολλή εμπειρία σε όλους τους τομείς. Έχω ακόμη πολλά να μάθω, αλλά πραγματικά ανυπομονώ.

Η Audi αναφέρει ότι θα γίνει η πρώτη εταιρία που θα διεκδικήσει τη νίκη στον φημισμένο αγώνα αντοχής, με ένα εξηλεκτρισμένο κινητήριο σύνολο, καθώς το αγωνιστικό θα διαθέτει τρεις ηλεκτροκινητήρες και έναν 2.0 TFSI κινητήρα.