Η Waymo, η εταιρία της Google που ασχολείται με τα αυτόνομα αυτοκίνητα, έχει επενδύσει μέσα σε μια περίοδο έξι ετών 1,1 δισ. δολάρια. Εκπρόσωπος της Waymo αρνήθηκε να σχολιάσει ή να επιβεβαιώσει το ποσό. Ο προϋπολογισμός της Waymo συγκαταλέγεται στις κεφαλαιακές δαπάνες της Google που χαρακτηρίζονται ως “Άλλες Δραστηριότητες”. Το 2016, ο συγκεκριμένος τομέας έλαβε 1,385 δισ. δολ. σε σύγκριση με τα 850 εκατ. δολ. της προηγούμενης χρονιάς.

Η αρχική ομάδα της Google είχε ιδιοφυΐες της μηχανολογίας που αναδείχθηκαν το 2005 και το 2007 από τους διαγωνισμούς DARPA Challenges, οι οποίοι είχαν τη χορηγία του υπουργείου Άμυνας με σκοπό να κατασκευάσουν ρομποτικά οχήματα, ικανά να λειτουργήσουν τόσο σε αστικό περιβάλλον όσο και εκτός δρόμου.

Η τεχνική πολυπλοκότητα του προγράμματος της Google, που λειτουργεί σήμερα ως Waymo, είναι σημαντική. Έτσι, οι ανταγωνιστές της αυτοκινητοβιομηχανίας και της τεχνολογίας, με τη σειρά τους, προέβησαν σε επενδύσεις και προγράμματα, προκειμένου να ανταγωνιστούν την Google.

Η General Motors, για παράδειγμα, απέκτησε την τεχνολογική startup Cruise Automation το 2016 έναντι 580 εκατ. δολ. (ίσως και άνω του 1 δισ. δολ., βάσει κάποιων πηγών). Η δε Ford, τον Φεβρουάριο, επένδυσε 1 δισ. δολ. για να δημιουργήσει το Argo AI ως αυτόνομη μονάδα λογισμικού αυτοκινήτων.

Η Uber, από την άλλη, έχει ξοδέψει περίπου 680 εκατομμύρια δολάρια το 2016 για να αγοράσει την Otto, το startup που ίδρυσε ο Anthony Levandowski, και το οποίο είχε ως σκοπό να αναπτύξει την τεχνολογία για την αυτοματοποίηση των βαρέων φορτηγών. Ο Levandowski ήταν επίσης αστέρι των DARPA Challenges, αλλά και βασικό μέλος της ομάδας αυτόνομης οδήγησης της Google. Οι ενέργειές του – να κλέψει πάνω από 14.000 τεχνικά έγγραφα από έναν εσωτερικό server της Google εβδομάδες πριν από την παραίτησή του από την εταιρεία – βρίσκονται στο επίκεντρο της δικαστικής διαμάχης της Waymo εναντίον της Uber, η οποία μάλιστα απέλυσε τον Levandowski τον Μάιο.

Η Uber άνοιξε ένα πολύ καλά χρηματοδοτημένο κέντρο Έρευνας και Ανάπτυξης Προηγμένων Τεχνολογιών στο Πίτσμπουργκ το 2015, με στόχο την ανάπτυξη αυτόνομων οχημάτων τα οποία η εταιρεία κάποια μέρα θα εντάξει στην πλατφόρμα της.

1H Alphabet θέλει να επενδύσει στη Lyft

H Alphabet έχει ξεκινήσει συζητήσεις με τη διαδικτυακή εταιρεία ταξί Lyft για πιθανή επένδυση μέσα στις επόμενες εβδομάδες, κάνοντας έτσι δυναμική είσοδο και στις διαδικτυακές υπηρεσίες μεταφοράς επιβατών με ταξί.

Σύμφωνα με πηγές που επικαλείται το πρακτορείο Bloomberg, η επένδυση, που υπολογίζεται περίπου στο 1 δισ. δολ., ενδεχομένως να πραγματοποιηθεί από την ίδια την Google ή την CapitalG, η οποία αποτελεί επενδυτικό βραχίονα της Alphabet. Με αυτήν την επενδυτική κίνηση, η πλατφόρμα μεταφοράς επιβατών Lyft, με έδρα το Σαν Φρανσίσκο, θα μπορούσε να ενισχύσει τη θέση της και να εκθρονίσει την Uber, η οποία διαθέτει, σε γενικές γραμμές, την πρωτοκαθεδρία. Αυτή η κίνηση της Αlphabet ίσως να προέρχεται και από τη ρήξη στις σχέσεις της με την αμερικανική Uber. Συγκεκριμένα, η Alphabet είναι, μέσω της GV (κεφάλαιο επιχειρηματικών συμμετοχών), μέτοχος της Uber. Ωστόσο, η Waymo, που αποτελεί μια άλλη μονάδα της Alphabet, έχει προβεί σε μήνυση εναντίον της δημοφιλούς διαδικτυακής πλατφόρμας, γεγονός που καταδεικνύει ότι οι σχέσεις των δύο τεχνολογικών εταιρειών είναι τεταμένες. Αυτό είχε ως αποτέλεσμα τον Μάιο να ανακοινωθεί η συνεργασία της Waymo με τη Lyft για να δραστηριοποιηθούν από κοινού στον κλάδο των αυτόνομων οχημάτων.

Η επενδυτική κίνηση της Αlphabet θα επιτρέψει στην εταιρεία να συνεχίσει την αναπτυξιακή της πορεία, δίδοντας επιδοτήσεις στους οδηγούς των ταξί, προχωρώντας σε μειώσεις για τους επιβαίνοντες και βελτιώνοντας το μάρκετινγκ της εταιρείας. Η Lyft γνωστοποίησε τον Αύγουστο ότι βρίσκεται σε φάση ανάπτυξης, καθώς οι υπηρεσίες της είναι διαθέσιμες σε 40 αμερικανικές πολιτείες, καλύπτοντας το 94% του συνολικού πληθυσμού των ΗΠΑ. Η επικείμενη επένδυση ύψους 1 δισ. δολ. θα δώσει τη δυνατότητα στη Lyft να εξασφαλίσει την ανεξαρτησία της το επόμενο χρονικό διάστημα. Κάτι που, όπως επισήμανε και ο διευθύνων σύμβουλός της Tζον Σίμερ, αποτελεί προτεραιότητα της εταιρείας. Σημειώνεται, επίσης, ότι η Lyft είχε πραγματοποιήσει επίσημες συζητήσεις με την Alphabet και με άλλες εταιρείες πέρυσι, χωρίς ωστόσο να οδηγήσουν σε κάποια συνεργασία. Σε περίπτωση που η Lyft αποτελέσει εταιρεία προσέλκυσης επενδυτών, δεν είναι απίθανο να ενταθούν οι συζητήσεις για την εισαγωγή της στο χρηματιστήριο, κάτι που έχει δρομολογηθεί για το 2018, σύμφωνα με πηγές που επικαλείται το πρακτορείο Reuters.

Τα αυτόνομα οχήματα δεν είναι ακόμη εδώ, αλλά πλησιάζουν όλο και περισσότερο. Προσφέρουν λιγότερο αγχώδη μετακίνηση, φθηνές υπηρεσίες μεταφοράς, κινητικότητα για όσους ανθρώπους δεν μπορούν λόγω ηλικίας ή κινητικών προβλημάτων να οδηγήσουν αυτοκίνητο, και το κυριότερο απ’ όλα δραματική μείωση των θανατηφόρων τροχαίων ατυχημάτων.