Η Toyota έχοντας πουλήσει τόσα αυτοκίνητα, ώστε να μπορεί να βάλει ένα έξω από κάθε ιαπωνική κατοικία, πλέον έχει βάλει ως στόχο να υπάρχει τουλάχιστον ένα ρομπότ μέσα σε κάθε ιαπωνική κατοικία.

Η Toyota, γνωστή για τις αυτοματοποιημένες γραμμές συναρμολόγησης των προϊόντων της, βλέπει ένα μέλλον που δεν είναι τόσο μακρινό, στο οποίο τα ρομπότ να υπερβούν τους ρόλους τους στα εργοστάσια και να γίνουν συνήθεια στα σπίτια, βοηθώντας με τις δουλειές – και ακόμη προσφέροντας συντροφικότητα – σε μια γηράσκουσα κοινωνία όπου το ένα τέταρτο του πληθυσμού είναι άνω των 65 ετών και εκατομμύρια ηλικιωμένων ζουν μόνοι τους.

Τα μηχανήματα έχουν γίνει πολύ πιο έξυπνα την τελευταία δεκαετία. Ωστόσο, κάθε προσπάθεια να κατασκευαστεί ένα που μπορεί να κάνει απλά πράγματα όπως το γέμισμα ενός πλυντηρίου ή μεταφορά ειδών παντοπωλείων συναντά το ίδιο βασικό, φυσικό πρόβλημα: όσο ισχυρότερο γίνεται ένα ρομπότ, τόσο πιο βαρύ και πιο επικίνδυνο γίνεται.

Η Toyota, έχοντας 29 δισ. δολάρια σε ταμειακά διαθέσιμα, έχει επενδύσει σε ένα νέο ερευνητικό κέντρο τεχνητής νοημοσύνης και έναν αξιοσέβαστο εφευρέτη, τον Gill Pratt, που διευθύνει αυτή την προσπάθεια.

Η Toyota πειραματίζεται με ρομπότ τουλάχιστον από το 2004, όταν αποκάλυψε ένα ανθρωποειδές που παίζει τρομπέτα με τεχνητά χείλη, πνεύμονες και κινητά δάχτυλα τα οποία θα μπορούσαν να συνοδεύσουν μια πραγματική ανθρώπινη ορχήστρα.

Από τότε, η έρευνα έγινε πιο πρακτική. Το τελευταίο ανδροειδές της Toyota, το T-HR3, είναι ένα είδος avatar που μπορεί να χειριστεί κανείς εξ’αποστάσεως μέσω φορητών χειριστηρίων, με γυαλιά οράσεως που επιτρέπουν στους χρήστες να δουν μέσα από τα μάτια της μηχανής. Η συσκευή θα μπορούσε μια μέρα να χρησιμεύσει ως χέρια και πόδια για κατάκοιτους, ή ως βοήθημα για τους διασώστες σε περιοχές καταστροφών.

Το 2015 η αυτοκινητοβιομηχανία ξόδεψε ένα δισεκατομμύριο δολάρια για να ανοίξει το Ινστιτούτο Έρευνας της Toyota στη Silicon Valley. Το 2017 δημιούργησε ένα ταμείο ύψους 100 εκατομμυρίων δολαρίων για να επενδύσει σε νέες επιχειρήσεις και σ ε νέα ρομποτική τεχνολογία. Φέτος η εταιρεία αναδιάρθρωσε το τμήμα Partner Robot της για να επιταχύνει τη λήψη αποφάσεων και να μειώσει τον χρόνο ανάπτυξης.

Ο δρόμος προς τα ρομπότ είχε τις οπισθοδρομήσεις του. Το 2011, η Toyota παρουσίασε μια μηχανή για την ανύψωση ασθενών από και στο κρεβάτι, αλλά οι μηχανικοί την είχαν δοκιμάσει μόνο σε υγιείς εθελοντές. Μόλις ανακάλυψαν ότι οι ευπαθείς και οι ηλικιωμένοι χρειάζονται ένα λεπτότερο άγγιγμα, το προϊόν μπήκε στο ράφι. Μια άλλη συσκευή, ένα προσωπικό σκούτερ που έμοιαζε με Segway, φαινόταν πολλά υποσχόμενη σε δοκιμές, αλλά παρέμεινε μακριά από τους δρόμους λόγω κανονιστικών εμποδίων.

Έξω από τα εργοστάσια και τις αποθήκες, στην πραγματικότητα, η ανεκπλήρωτη υπόσχεση υπήρξε η κυρίαρχη ιστορία για τα ρομπότ. Η Boston Dynamics, μια επιχείρηση που ξεκίνησε από μηχανικούς του Τεχνολογικού Ινστιτούτου της Μασαχουσέτης, για παράδειγμα, έχει περάσει πάνω από 12 χρόνια αναπτύσσοντας ρομπότ, αλλά δεν έχει αποδείξει ότι μπορούν να εμπορευματοποιηθούν. Τα περισσότερα από τα 2,1 δισεκατομμύρια δολάρια που δαπανήθηκαν από τους καταναλωτές το περασμένο έτος στα οικιακά ρομπότ ήταν για αυτόματες ηλεκτρικές σκούπες και χλοοκοπτικές μηχανές – όχι ακριβώς υλικό βγαλμένο από τη ν επιστημονική φαντασία.

Η Toyota αναφέρει ότι η ανάγκη για φροντίδα των ηλικιωμένων θα το αλλάξει αυτό. Η αυτοκινητοβιομηχανία παρουσιάζει την εκτίμησή της με ένα γράφημα που δείχνει την ανεστραμμένη ηλικιακή πυραμίδα της Ιαπωνίας το 2050, όταν ένας τρίτο λιγότερο ι εργαζόμενοι θα πρέπει να υποστηρίξουν δύο φορές περισσότερους ηλικιωμένους απ’ ό,τι σήμερα ( το 22% του παγκόσμιου πληθυσμού θα είναι άνω των 60 ετών, σύμφωνα με τον Παγκόσμιο Οργανισμό Υγείας).

Το Ρομπότ Ανθρώπινης Υποστήριξης της Toyota, ή HSR, είναι το μηχάνημα που βλέπει η αυτοκινητοβιομηχανία ως το πλησιέστερο στο να κάνει το άλμα από το εργαστήριο στο σαλόνι. Το ισοδύναμο ενός Corolla σε ρομπότ – πλήρης λειτουργικότητα χωρίς περιττά στοιχεία – το HSR (Human Support Robot) είναι βασικά ένας ανασυρόμενος βραχίονας σε τροχούς με μια οθόνη βίντεο στην κορυφή και δύο μεγάλα μάτια κάμερας που του δίνουν τα βασικά στοιχεία ενός προσώπου.

Ζυγίζει όσο 6 μπάλες μπόουλινγκ, αλλά μπορεί να σηκώσει μόνο 1,2 κιλά ωφέλιμο φορτίο, δηλαδή όσο μία μεσαίου μεγέθους φιάλη νερού. Ωστόσο, με το σωστό λογισμικό, μπορεί να κάνει αρκετά ενδιαφέροντα πράγματα.

Σε μια επίδειξη αυτό το φθινόπωρο από έναν από τους συνεργάτες της Toyota, μια startup τεχνητής νοημοσύνης που ονομάζεται Preferred Networks Inc., το ρομπότ ήταν σε θέση να μάθει πού ανήκαν τα βιβλία, τα στυλό και άλλα αντικείμενα σε ένα ράφι και να καθαρίσουν ένα δωμάτιο που έμοιαζε να το είχε κάνει άνω – κάτω ένα παιδί τριών ετών. Χρησιμοποιώντας τα μάτια –αισθητήρες και τον βραχίονά του, το μηχάνημα τακτοποίησε ένα ζευγάρι παντόφλες όμορφα στο πάτωμα τ η μία δίπλα στην άλλη, με τα δύο πόδια να δείχνουν προς την ίδια κατεύθυνση.

Σε ερώτηση για το πότε οι οικιακοί βοηθοί τ ης θα είναι διαθέσιμοι στους καταναλωτές, η Toyota δεν απάντησε. Αλλά ο σύμβουλος Masanori Sugiyama, πρώην κορυφαίος διευθυντής στο ρομποτικό πρόγραμμα, λέει ότι το HSR θα μπορούσε να είναι έτοιμο για νοσοκομεία και γηροκομεία σε δύο ή τρία χρόνια για να επιτελεί απλά καθήκοντα, όπως η τακτοποίηση ή η διανομή γευμάτων. Για μηχανές με πιο βαθιές δεξιότητες, η αναμονή θα είναι μεγαλύτερη.

Πρέπει να είναι σε θέση να κατανοήσουν τι σκέφτονται οι άνθρωποι και να έχουν την ενσυναίσθηση, Η ιδέα είναι το ρομπότ να είναι φίλος.

δήλωσε ο Sugiyama.