Μετά από μία κρύα νύχτα στο bivouac στη Βολιβία, τους αγωνιζόμενους περίμενε η μεγαλύτερη σε μήκος ειδική διαδρομή του φετινού Dakar Rally, ξεκινώντας από το Uyuni και τερματίζοντας στη Tupiza. Οι Peterhansel, Méo και Vitse τοποθέτησαν τη Γαλλία στην κορυφή της Stage 8, όμως οι Sainz, Van Beveren και Casale εξακολουθούν να προηγούνται μετά τη μεγαλύτερη ειδική του φετινού Dakar.

Το δεύτερο μισό της μαραθώνιας ειδικής διαδρομής όπου δεν υπάρχει βοήθεια για τους αγωνιζόμενους (άρα ούτε και νυχτερινό service για τα αυτοκίνητα), αφορούσε 500 km δράσης σε υψόμετρο 4.800m, εκεί όπου το οξυγόνο είναι είδος προς εξαφάνιση. Πράγμα που έκανε το έργο τους ακόμα πιο δύσκολο.

1Αυτοκίνητα

Η καταστροφική ειδική που είχε προηγηθεί για τον Stephane Peterhansel, με τη σπασμένη πίσω ανάρτηση στο 3008DKR Maxi, μείωσε δραματικά τις ελπίδες του περυσινού νικητή να φτάσει για 14η φορά στην κορυφή του Dakar. Όμως ο Γάλλος δεν το βάζει κάτω και πήρε την Stage 8, μετά από μία επική μάχη με τον team-mate του στην Peugeot, Cyril Despres.

Τόσο ο Peterhansel όσο και το αγωνιστικό του, φάνηκαν να μην έχουν επηρεαστεί απ’ ότι προηγήθηκε και πάλεψε σκληρά με τον άνθρωπο που τον βοήθησε την προηγούμενη ημέρα να επιστρέψει στο δρόμο. Οι δυο τους εναλλάσσονταν στην κορυφή, με τον Stephane να παίρνει με διαφορά 49 δευτερολέπτων την 40η του νίκη σε ειδική διαδρομή του Dakar Rally. Μόνο ο Ari Vatanen έχει περισσότερες.

Όμως παρά αυτή την τόνωση ηθικού, παραδέχεται πως ακόμα δεν μπορεί να θεωρεί πως επέστρεψε στη μάχη για τη νίκη. “Ήταν μία μακρά ειδική, με σκληρά κομμάτια σε υψηλό υψόμετρο. Ήταν πολύ δύσκολη. Τουλάχιστον αποφύγαμε τα προβλήματα, πράγμα καλό», είπε. «Δεν μπήκα ξανά στο παιχνίδι της νίκης, είμαι πάνω από μία ώρα πίσω και απλά κέρδισα μερικά λεπτά. Το να είμαι δύο λεπτά μπροστά από τον Nasser Al-Attiyah, δεν με χρίζει ξανά διεκδικητή της νίκης.”

Μαζί με το δίδυμο των λεόντων βρισκόταν στο ξεκίνημα της ειδικής και ο Nasser Al-Attiyah, που τελικά έπεσε 2m 12s πίσω από τον Peterhansel τερματίζοντας τρίτος, την ώρα που ο Carlos Sainz οδήγησε με ασφάλεια, καταλαμβάνοντας την πέμπτη θέση στην ΕΔ8, 7m4s πιο πίσω. Ο Ισπανός διατηρεί προβάδισμα άνω της ώρας στη γενική κατάταξη και με την ΕΔ9 να ματαιώνεται λόγω του φόβου για πλημμύρες, έκανε ένα ακόμα βήμα προς τη νίκη.

2Μοτοσυκλέτες

Ο Antoine Méo πήρε άλλη μία νίκη για τη Γαλλία και τη δεύτερη προσωπική του φέτος. Αυτή ήρθε μετά από μία από τις μεγαλύτερες μάχες που έχουμε δει σε αυτό το ράλι, με αντίπαλο τον Αμερικανό Ricky Brabec. Παρότι εκκίνησε δυναμικά με την KTM του, ο Méo είδε τον αναβάτη της Honda σταδιακά να τον φτάνει αλλά και να τον περνάει.

Όμως αποφασισμένος να καταφέρει να κερδίσει μία θέση στο βάθρο, ο Meo «πέταξε» στα τελευταία χιλιόμετρα της μαραθώνιας ειδικής και πήρε μία νίκη που τον έκανε πολύ χαρούμενο. “Πήγαινα τέρμα-γκάζι από την αρχή. Ήθελα να καλύψω 6 ή 7 λεπτά από τη διαφορά μου από τους πρώτους και είμαι χαρούμενος με το αποτέλεσμα”, είπε ο Γάλλος. “Η ματαίωση της επόμενης ειδικής θα επηρεάσει αρνητικά τις πιθανότητες να βρεθώ στο βάθρο αλλά θα προσπαθήσω να κερδίσω κι άλλο έδαφος καθοδόν για τη Fiambalá. Όλα είναι ακόμα ανοιχτά.”

Ενδιαφέρον είχαμε και στις πιο πίσω μάχες, καθώς ο τέταρτος Kevin Benavides επικράτησε του πρωτοπόρου της γενικής Adrien Van Beveren με διαφορά σχεδόν τριών λεπτών. Πλέον στη γενική κατάταξη τους χωρίζουν μόλις 22 δευτερόλεπτα, σε ένα πραγματικό θρίλερ για τη νίκη στους δύο τροχούς. “Ο Adrien κι εγώ, έχουμε πολύ καλή σχέση. Είμαστε αντίπαλοι στις ειδικές αλλά καλοί φίλοι εκτός αυτών. Μείωσα τη διαφορά μας σήμερα και είμαι πολύ κοντά του, είναι συναρπαστικό”, είπε ο Benavides.

3Quads

Στην προηγούμενη ειδική ο Simon Vitse ήταν μία ανάσα πίσω από τον συμπατριώτη του Axel Dutrie, αυτή τη φορά πήρε τη νίκη. Έτσι η Γαλλία πρώτευσε σε μία ακόμα κατηγορία. Βέβαια ο αναβάτης της Yamaha δεν κέρδισε απλά, κυριάρχησε πλήρως καθώς ήταν 3m 27s μπροστά από τον Marcelo Medeiros, την ώρα που ο πρωτοπόρος γενικής Ignacio Casale ακολουθούσε με ασφάλεια. Ήταν περισσότερα από 5 λεπτά πίσω τους αλλά απολαμβάνει εντυπωσιακό προβάδισμα (1h 45m) στη γενική κατάταξη.

4Φορτηγά

Παρότι έως τώρα είχε πολλές παρουσίες στο Top3, φέτος ο Dmitry Sotnikov δεν είχε κερδίσει ειδική. Τελικά ο οδηγός της Kamaz τα κατάφερε, επικρατώντας του Federico Villagra κατά πέντε λεπτά. Ο Ayrat Mardeev ήταν τρίτος, έξι λεπτά πίσω από τον Sotnikov, με τον τέταρτο της ημέρας Eduard να είναι ακόμα 46m 25s μπροστά στη γενική κατάταξη.