Μετά από αμέτρητα χρόνια φημών και εικασιών, το Volkswagen Group εισέρχεται στο κορυφαίο μηχανοκίνητο άθλημα του κόσμου. Πιο συγκεκριμένα, η Audi ανακοίνωσε σήμερα -στο περιθώριο του Βελγικού GP, στην πίστα του Spa- ότι θα συμμετάσχει ως προμηθευτής power units στο πρωτάθλημα της Formula 1 από το 2026.

H ανακοίνωση της γερμανικής εταιρίας έρχεται λίγες ημέρες μετά την οριστικοποίηση των κανονισμών για τα power units που θα διέπουν το sport από το 2026. Στην συνέντευξη τύπου, η Audi είπε ότι θα ανακοινώσει την ομάδα με την οποία θα παραταχθεί το 2026 μέχρι το τέλος του τρέχοντος έτους. Ωστόσο είναι σχεδόν βέβαιο ότι αυτή θα είναι η Sauber, μέσω εξαγοράς ενός σημαντικού ποσοστού της.

Οι εγκαταστάσεις της Audi Sport στο Neuburg, κοντά στο Ingolstadt, θα είναι το σημείο όπου θα εξελιχθεί και αναπτυχθεί το γερμανικό power unit, σηματοδοτώντας την πρώτη φορά εδώ και πάνω από μια δεκαετία που ένα κινητήριο σύνολο για την F1 θα κατασκευαστεί στη Γερμανία.

Η Audi αναφέρει ότι στις εγκαταστάσεις της έχουν ήδη γίνει δοκιμές σε πάγκους για τον κινητήρα της F1, καθώς και δοκιμές για τον ηλεκτροκινητήρα και τις μπαταρίες. Επί του παρόντος, η γερμανική εταιρία εργάζεται για την πρόσληψη προσωπικού, και την ολοκλήρωση των κτιριακών και τεχνικών υποδομών μέχρι το τέλος του έτους. Στη συνέχεια, θα έχει στη διάθεσή της τρία χρόνια για να βελτιώσει το PU πριν εισέλθει στην F1.

Από το 2026, η ηλεκτρική ισχύς για τις μονάδες ισχύος, που αποτελούνται από ηλεκτρικό κινητήρα, μπαταρία, ηλεκτρονικά συστήματα ελέγχου και κινητήρα εσωτερικής καύσης, θα αυξηθεί σε σύγκριση με τα σημερινά συστήματα κίνησης της Formula 1. Ο ηλεκτροκινητήρας θα είναι τότε σχεδόν τόσο ισχυρός όσο ο κινητήρας εσωτερικής καύσης, ο οποίος έχει ισχύ περίπου 400 kW (544 άλογα). Οι εξαιρετικά αποδοτικοί turbo κινητήρες 1,6 λίτρων θα λειτουργούν με βιώσιμο καύσιμο. μια ακόμη προϋπόθεση για την είσοδο της Audi στη σειρά.

Παράλληλα η Audi ανακοίνωσε σήμερα πως επειδή συγκεντρώνει τις δυνάμεις της για το έργο της Formula 1, διακόπτει το έργο LMDh και έτσι η εταιρία δεν θα επιστρέψει στους αγώνες αντοχής όπως ο 24ωρος αγώνας του Le Mans, το πρωτάθλημα WEC, το πρωτάθλημα IMSA και ο 24ωρος αγώνα της Daytona. 

Η είσοδος της Audi στη Formula 1 σηματοδοτεί την ολοκλήρωση της αναδιάρθρωσης του μηχανοκίνητου αθλητισμού, αλλά και το κλείσιμο μιας περιόδου διαμόρφωσης στην Audi Sport GmbH. Ο Διευθύνων Σύμβουλος Julius Seebach θα ενταχθεί στην Audi aτην 1η Σεπτεμβρίου 2022 και θα αναλάβει έναν νέο στρατηγικό επιχειρηματικό τομέα στην Τεχνική Ανάπτυξη, με αναφορά απευθείας στο Εκτελεστικό Συμβούλιο.

Από την 1η Σεπτεμβρίου, τον Seebach θα διαδεχθεί ο Rolf Michl, ο οποίος είναι Chief Operating Officer Racing στην Audi Sport από τον Φεβρουάριο. Μαζί με τον Sebastian Grams, θα σχηματίσουν το Διοικητικό Συμβούλιο της Audi Sport GmbH.