H φετινή χρονιά για τον 30-χρονο Φιλανδό άρχισε πριν καν πάει στην πίστα της Βαρκελώνης για τις χειμερινές δοκιμές της F1 το Φεβρουάριο. Η κακή περσινή του σεζόν τον ανάγκασε να κάνει reset στο μυαλό του, και κατά την διάρκεια των χειμερινών διακοπών θέλησε να αποφορτιστεί.

Γι’αυτό άλλωστε επέλεξε να δοκιμάσει τις δυνάμεις του σε ένα διαφορετικό motortsport, και τον είδαμε να τρέχει στο χιονισμένο Rally Arctic Lapland -του φινλανδικού πρωταθλήματος- με ένα Fiesta WRC τελευταίας γενιάς, προετοιμασμένο από την M-Sport. Για συνοδηγό, ο οδηγός της Mercedes-AMG F1 team, είχε τον Timo Rautiainen, και μαζί κατάφεραν να κερδίσουν μια ειδική διαδρομή και να τερματίσουν τελικά στην πέμπτη θέση της γενικής κατάταξης.

1

Στο πλαίσιο των αλλαγών του, ο Bottas θέλησε να αλλάξει και στυλ, και το ψυχρό, ξυρισμένο και γεμάτο γωνίες σκανδιναβικό πρόσωπο πήρε τη θέση του από ένα πιο χαμογελαστό, με αξύριστο ατημέλητο look. Ακόμα, έγινε πιο επικοινωνιακός και από εκεί που τον ξέραμε παγερό και λιγομίλητο, τον είδαμε φέτος να εκφράζεται περισσότερο στις συνεντεύξεις και στα social media, ενώ έγινε και πιο επιθετικός στην πίστα.

Η φετινή σεζόν της F1 ξεκίνησε με τους καλύτερους οιωνούς για τον ίδιο, καθώς ο Φιλανδός πήρε μια εμφατική νίκη στην πίστα του Albert Park της Μελβούρνης και λίγα δευτερόλεπτα μετά το “πέσιμο” της καρό σημαίας του πρώτου αγώνα της χρονιάς ο Bottas φαίνεται να έβγαλε όλη την πίεση που είχε μέσα του. Έχοντας δεχτεί τα συγχαρητήρια από τον μηχανικό του κατά τον γύρο επιστροφής στα pits, o Bottas ακούστηκε να λέει στο team radio:

Προς κάθε ενδιαφερόμενο: άντε γ@μ#σου.

2

Το μήνυμα ήταν ξεκάθαρο και ερμηνεύτηκε ως απάντηση στην απογοήτευση που αισθάνθηκε ο οδηγός από την κριτική που του ασκήθηκε την περασμένη σεζόν. Το 2018, ο Bottas δεν κέρδισε κανένα αγώνα, ενώ ο team-mate του Lewis Hamilton κατέκτησε το πέμπτο του παγκόσμιο πρωτάθλημα, και φέτος ήταν αποφασισμένος να πάρει το αίμα του πίσω.

Μια κριτική, η οποία ομολογουμένως όλοι οι εμπλεκόμενοι δεν σταματούν να υπενθυμίζουν σε κάθε στροφή -και στην πραγματικότητα από τη στιγμή που ο Bottas πάτησε το πόδι του στο γκαράζ των Silver Arrows πριν τρεις σεζόν. Πόσες φορές έχει ακουστεί “Δεν είναι αρκετά γρήγορος”, “Δεν μπορεί να προσπεράσει”, “Είναι βαρετός”, και η λίστα με τις κριτικές είναι αδίκως σκληρή.

Ωστόσο, με μια πρωτοφανή στωικότητα, ο Bottas έσκυψε το κεφάλι του κατά τη διάρκεια του χειμώνα. Εκτός της εμπλοκής του με τα rally, βελτίωσε τη φυσική του κατάσταση, έχοντας ένα μοναδικό στόχο: να επιστρέψει το 2019 πιο δυνατός, πιο δυναμικός και σημαντικά πιο γρήγορος οδηγός. Τα κατάφερε; Η νίκη του στο πρώτο Grand Prix της χρονιάς στην Αυστραλία έτσι έδειξε. Νίκη που ακολουθήθηκε από άλλες τρεις (Αζερμπαϊτζάν, Ιαπωνία και Αμερική), ενώ κυρίως -μέχρι σήμερα- έχει κατακτήσει πέντε pole position, μια περισσότερη από τον team-mate του, Lewis Hamilton.

3

Μέχρι και τον τελευταίο αγώνα στο Circuit of the Americas, στο Austin του Texas, τρεις αγώνες πριν την λήξη του φετινού πρωταθλήματος, ο Valtteri ήταν ο μοναδικός οδηγός που μπορούσε να κοντράρει τον Hamilton, στερώντας του τον έκτο τίτλο της καριέρας του. Μπορεί μεν να μην τα κατάφερε, αλλά η φετινή του χρονιά είναι -με διαφορά- η πιο επιτυχημένη του στην καριέρα του στην F1, έχοντας -εκτός από τις παραπάνω νίκες- ανέβει 11 φορές στο βάθρο, κάτι που αδιαμφισβήτητα αποδεικνύει ότι ο Φιλανδός είναι καλύτερος από ποτέ. Γι’αυτό άλλωστε η Mercedes-AMG Petronas ανακοίνωσε -στα πλαίσια του Βελγικού GP- ότι ο Bottas θα είναι team-mate του Lewis Hamilton και για το 2020, με τον Toto Wolff να τον επιλέγει εμφατικά έναντι του φέρελπι Esteban Ocon.

Είναι εύκολο να είσαι στον καναπέ και να ασκείς κριτική σε ένα οδηγό που εργάζεται στην σκιά του έξι φορές παγκόσμιου πρωταθλητή. Από την άλλη, είναι ακόμα πιο εύκολο για έναν οδηγό να αποθαρρυνθεί μακροπρόθεσμα από την απόδοση που μπορεί να φέρει κάθε σαββατοκύριακο ο Lewis Hamilton. Αρκεί να κοιτάξεις τους πρώην παγκόσμιους πρωταθλητές -και πρώην team-mates του Hamilton- Fernando Alonso ή Nico Rosberg για του λόγου το αληθές.

4

Χωρίς αμφιβολία, το μεγαλύτερο ατού των “Ασημένιων Βελών” είναι ο Lewis Hamilton. Εκτός από το ότι ανεβάζει το επίπεδο του ανταγωνισμού κάθε σαββατοκύριακο και σπάει το ένα ρεκόρ πίσω από το άλλο -ακόμα και στον παράξενο και έξοχο κόσμο της Formula 1, ο Βρετανός καταφέρνει να ξεπερνάει το άθλημα. Εντούτοις, έχοντας έναν ήρεμο, ψύχραιμο και ατάραχο team mate που κάνει όλα τα παραπάνω πιο εύκολα, υπήρξε κεντρικής σημασίας ζήτημα για τη Mercedes και για τις πρόσφατες επιτυχίες του Lewis. Από την ένταξή του Bottas στη Mercedes, δεν υπήρξε σχεδόν κανένα περιστατικό διαμάχης μεταξύ των δύο οδηγών και ο ρόλος του Bottas δεν θα πρέπει να υποτιμηθεί σε αυτό.

Αν κοιτάξουμε προσεκτικά τα αποτελέσματα, ο Bottas υπήρξε μια πολύ σημαντική δικλείδα ασφαλείας για τη Mercedes -και έχει παραμείνει μάλλον απτόητος από την ιλιγγιώδη απόδοση του συμπαίκτη του στην πορεία. Και όλα αυτά χωρίς να έχει υπογράψει κάποιο μακροπρόθεσμο συμβόλαιο, αλλά αντίθετα πάντα μονοετές. Με την έλευση του στην ομάδα το 2017 μετά την αποχώρηση-σοκ του Nico Rosberg, ο Valtteri έχει κατακτήσει 7 νίκες και 36 θέσεις στο podium. Ποιο είναι το μυστικό του φέτος; Η αποφόρτιση του μυαλού του με τις δοκιμές με το Fiesta WRC στην άσφαλτο της Γερμανίας, η κολύμβηση σε λίμνη κοντά στο σπίτι του και το δίαθλο, ή ακόμα και το σχεδόν τελετουργικό espresso που πίνει πριν την είσοδό του στο μονοθέσιο.

5

Τον περασμένο Σεπτέμβριο, το Autoblog.gr βρέθηκε στη Σιγκαπούρη για τον νυχτερινό αγώνα, και είχαμε την ευκαιρία να κάτσουμε σε ένα στρογγυλό τραπέζι μαζί με άλλα τρία διεθνή μέσα και να έχουμε μια όμορφη κουβέντα μαζί του, για να μας πει -αρχικά- αστειευόμενος για τα μούσια:

Ίσως, το να μην ξυρίζομαι είναι σαφώς πιο εύκολο και είμαι σίγουρος ότι μου εξασφαλίζει πλεονέκτημα τουλάχιστον ορισμένων κλασμάτων του δευτερολέπτου.Φυσικά ο καφές είναι πάντα ένα σημαντικό κομμάτι της προετοιμασίας ενός αγώνα. Τις Κυριακές πάντα πίνω έναν μονό espresso. Και για να είμαι απόλυτα ειλικρινής, το βασικό τελετουργικό που ακολουθώ είναι ότι προσπαθώ να έχω λίγο χρόνο για μένα πριν από κάθε αγώνα και αυτό είναι αρκετά πιο δύσκολο από ό,τι ακούγεται κατά τη διάρκεια ενός αγωνιστικού τριημέρου στην F1.

Σχολιάζοντας το δικό του τρόπο σκέψης, ο Bottas μας είπε:

Για να γίνεις γρήγορος στην Formula 1 δεν πρέπει να παρασύρεσαι -και εννοώ κυρίως νοητικά. Υπάρχουν διαθέσιμα τόσο πολλά δεδομένα και αναλύσεις. Εμένα μου αρέσει να μιλάω στη πράξη, μέσα στη πίστα, εκεί που έχει δηλαδή πραγματικά σημασία. Νομίζω ότι ορισμένες φορές χρειάζεται να καθαρίσεις το μυαλό σου, να ακολουθείς το ένστικτό σου και να εμπιστεύεσαι την φυσική σου ικανότητα. Είναι εύκολο να υπεραναλύεις.

6

Παρόλα αυτά, το ζήτημα του team-mate του δεν ξεχνιέται. Έχοντας υπογράψει ξανά για τη ομάδα για το 2020, ο Valtteri απέδειξε ότι την κατάλληλη στιγμή είναι παραπάνω από κατάλληλος να επιβεβαιώσει την εμπιστοσύνη της Mercedes και του Toto Wolff στο πρόσωπό του, αλλά και να νικήσει τον Lewis. Βέβαια, το να το διατηρήσει αυτό σε ολόκληρη τη σεζόν, χρειάζεται ακόμα αρκετή δουλειά, λέγοντας:

Ο Lewis είναι πάντα φορμαρισμένος κάθε σαββατοκύριακο και σπάνια κάνει λάθη. Αυτή η συνθήκη απαιτεί από μένα να είμαι πάντα στα καλύτερά μου προκειμένου να τον κερδίσω, γεγονός το οποίο απαιτεί μεγάλα αποθέματα ενέργειας. Το βλέπω σαν ευκαιρία να γίνω καλύτερος οδηγός. Μου αρέσουν οι δύσκολοι στόχοι και φυσικά το να είμαι στην ίδια ομάδα με τον Lewis είναι μια ευκαιρία να ανταγωνίζομαι σε υψηλό επίπεδο. Έχω αποδείξει ότι έχω τις ικανότητες να κερδίσω τον Lewis -απλά χρειάζεται να είμαι συγκεντρωμένος, ώστε να τον κερδίζω με σταθερότερο ρυθμό μέσα στη σεζόν. Μόλις το καταφέρω, θα ακολουθήσει και το πρωτάθλημα.

Για τον Valtteri ένα πράγμα είναι ξεκάθαρο: πιστεύει ότι μπορεί να γίνει γρηγορότερος και να κερδίσει το πολυπόθητο πρωτάθλημα. Επίσης είναι και σε μια αξιοζήλευτη θέση -στην πιο επιτυχημένη ομάδα της σύγχρονης υβριδικής εποχής, με τα πιο επιτυχημένα μονοθέσια, λέγοντας:

Τα πάντα είναι πιθανά, αλλά φυσικά είμαι και ρεαλιστής. Θα χρειαστώ μεγάλη τύχη να κερδίσω τους υπόλοιπους αγώνες. Αυτό είναι γεγονός. Το γεγονός ότι βρίσκομαι τόσους βαθμούς πίσω από τον Lewis οφείλεται σε μένα. Φυσικά οι πιθανότητες λιγοστεύουν, αφού έχουμε λίγους αγώνες ακόμα μπροστά μας, αλλά όπως έχω πει και στο παρελθόν, στη Formula 1 όλα μπορούν να συμβούν. Δεν τα παρατάω ποτέ -επομένως θα συνεχίζω να αγωνίζομαι μέχρι το τέλος της σεζόν για να πετύχω το καλύτερο αποτέλεσμα για μένα και την ομάδα μου.

Και όπως λέει και το γνωμικό: “δεν μπορείς πάντα να είσαι ο πιο ταλαντούχος στο δωμάτιο, αλλά μπορείς να είσαι ο πιο ανταγωνιστικός”.

7

Εκείνη τη στιγμή, ο αγωνιστικός διευθυντής της Mercedes-AMG Petronas, Toto Wolff, θέλησε να επέμβει. Ο Αυστριακός έχει αναγνωρίσει δημόσια ότι ο Bottas έχει ακόμα πολλά να δείξει, αλλά επιμένει ότι ο Φιλανδός αξίζει επίσης μια θέση στη ομάδα και ότι η επιλογή να μην του ανανέωναν το συμβόλαιο για το 2020 ήταν πολύ δύσκολη, λέγοντας:

Προφανώς, δεν ήταν μια απόφαση που πήραμε σε μια μέρα. Αντίθετα, για μήνες κοιτούσαμε τα δεδομένα και τις διάφορες εναλλακτικές επιλογές. Στο τέλος, αισθανθήκαμε ότι ήταν η σωστή απόφαση. Ο Valtteri είχε καλές επιδόσεις στους περισσότερους αγώνες -με τα αποτελέσματα του στις κατατακτήριες να είναι πραγματικά καλά φέτος. Είναι σταθερός και εξαιρετικό μέλος στην ομάδα, πάντα συνεισφέρει και του αξίζει μια θέση στην Mercedes.